發展另類農法(alternative farmimg)的公司如美國的 FarmedHere,看好室內農業的未來發展,認為其將能供應在地的糧食生產。

今年的 10 月初,100 多人聚集在紐約市,在一個看似與農業無關的地方,談論著耕作,討論用水、運輸效率、LED 的價格和智慧財權的管理。

其實,這是第一次在紐約舉行的室內農業年會(Indoor Ag Con),另類農法產業界的創業家及公司如 BrightFarm、Aerofarms 和 Gotham Greens 等,與技術人員、照明專家和研究人員聚集於此。

室內農業的耕作型態,是更健康還是更耗能

室內農業(Indoor agriculture)是個逐漸受到歡迎的農業耕作型態,其室內耕作的特性有別於傳統農場,更像生產工廠。傳統的戶外農場仰賴灌溉系統、土壤及陽光;室內農場則是使用 LED、高壓鈉燈照明,及水耕或氣耕系統來栽種作物。

支持者認為室內耕作能使作物免於蟲害,降低殺蟲劑的使用,整體而言,能更好的管控並產出更健康的作物。然而批評的聲音指出,隨著市場上對於在地、有機作物的需求增加,室內農業比起近年來興起的家庭農場和微型農業,是一個相對耗能的生產方式。

FarmedHere:北美規模最大的魚菜共生室內農場

室內農業仍在萌芽的階段,然而芝加哥 FarmedHere 的執行長 Matt Matros,作為新型態農業企業家,他非農業相關背景。他過去曾是 Kraft Foods 的品牌經理,接著創辦了連鎖餐廳 Protein Bar。在賣出公司後出國度假的期間,他發現世界上有許多地方仍缺乏在地生產的新鮮作物。

於是 2011 年他在美國伊利諾州創立了 FarmHere,至今在芝加哥擁有 90,000 平方英尺(約 2530 坪)的工廠,為北美最大規模使用魚菜共生系統(aquaponic system)生產有機植栽、蔬菜的室內農場。

「過去由數個同好集資了數千美元打造室內農場,努力嘗試一點一點擴大。」創辦人 Matros 指出,「但是沒有人專業化或自動化的生產,或者重金打造能供養大量人口的大型的室內農場,我認為這個產業才正要開始。」

Matros 希望能為整個國家的地方社區提供在地的室內農場,他正在計畫於全美拓展 20 個新的工廠,分別服務 200 英里內的消費者。

「每個農場都是全模組化的,我常開玩笑說每個農場就像是一組樂高,你只需要把它放在你想要的地方。」Matros 笑說,「我們有這些樂高箱而且我們知道怎麼運作,只需要把它們組合、放好。」

FarmedHere 的員工正在進行採收

結合當地農夫,種植多元作物

Matros 希望公司能和當地的農夫合作,將在地作物引進 FarmedHere 耕種。例如在佛羅里達州,他們與種植柑橘的農夫合作,在紐約,則與酪農合作。

然而室內農場給人的印象,卻與消費者想像中,在太陽下與微風中漫步的鄉村景象大為不同。Matros 形容走在室內農場裡的感覺,就像是在逛 Costco,只是貨板上放的不是好奇尿布或喜瑞兒麥片,而是一排排沐浴在紫色 LED 燈下的植栽。

我們將農場打造成有點像是迪士尼樂園式的農業,每個城市的消費者可以真的感受到他們是社區的一份子,親眼看到他們的食物在成長。這與你去到農夫市集,認識農夫,並透過照片看到耕作的實景相似。」Matros 說。

此時此刻 FarmedHere 種植蔬菜等草本作物,下一個階段是要開始生產更具附加價值的產品如沙拉醬汁,FamedHere 將遠超越於傳統農場,進入食品加工製造的範疇。

室內耕作的挑戰:能源成本大

Matros 希望未來能種植更具有挑戰性的作物如酪梨(avocados),目前為了維持室內照明和恆溫系統,仍需消耗大量的能源,運作系統的效能仍有待進步。

認為室內農作非萬靈丹的人不在少數,今年九月,猶他州立大學植物土壤及氣候變遷學系的教授 Bruce Bugbee 在演講「Why Vertical Farming Won’t Save the Planet」中指出,為了支持耕種所需的化石燃料能源,將增至每英畝 400,000 美金,太陽能板的使用量更是農場本身的五倍之多。

但是室內農業的產業並沒有因此而被阻攔。「你知道的,當他們開始移民火星,他們會需要垂直農場(vertical farm)來提供人們食物」Matros 說。

隨著 2015 於紐約舉辦的室內農業年會(Indoor Ag Con)進入尾聲,創辦人 Nicola Kerslake 宣布隔年的拉斯維加斯大會(Las Vegas convention)將於飛機機庫內舉行,預計參與者將會是雙倍。

 

文章出處/ 社企流
圖片來源/ theguardian

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